RECOPILATORIO DE AVANCES

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Cinco misterios desvelados sobre Marte en 2016

En este 2016 que termina Marte ha estado de moda. Hemos vivido éxitos y fracasos de sondas, pero también nuevas investigaciones que hacen que el planeta rojo siga estando en el punto de mira de los científicos.

Antonio Pérez Verde | @aperezverde | Madrid | 29/12/2016

Marte
El planeta Marte | Getty

Marte sigue estando de moda, y a pesar de ser el planeta más y mejor explorado del sistema solar todavía nos sigue revelando secretos, y seguro que 2017 no será menos y nos dará varias sorpresas.

A lo largo del año que ahora acaba hemos conseguido saber al menos cinco cosas más sobre el planeta rojo

1. Los habitantes de Marte debían ser muy ‘salaos’

En marzo de este año salía publicado un nuevo estudio que aseguraba que la vida en Marte pudo haber existido en ambientes mucho más salados de lo que se pensaba, ya que tras analizar microorganismos terrestres que se desecaban cuando se encontraban en ambientes hipersalinos, se veía cómo volvían a renacer tras hidratarse.

En 2017 se analizarán nuevas zonas con estas características que ayudarán a parametrizar los límites de la posible vida que pudo existir allí.

Marte observado por la sonda india Mars Orbiter Mission (MOM), popularmente conocida como Mangalyaan | ISRO

2. El rover Curiosity suma y sigue

El rover Curiosity de la NASA sigue viajando por el cráter Gale, y el pasado mes de octubre inició la segunda fase en su ronda de investigaciones en una colina marciana llamada Murray Buttes que se formó por acción directa del agua. De entrada, ya nos ha confirmado que muchos de los minerales de esta formación fueron creados por procesos de hidratación.

En 2017 Curiosity nos aclarará algunos aspectos hídricos marcianos y cómo el agua interactuó con la superficie del planeta. Esto ayudará a comprender cómo evolucionó el planeta vecino en lo que a habitabilidad se refiere.

‘Selfie’ del rover Curiosity de la NASA obtenido el pasado 19 de enero de 2016 | NASA/JPL-Caltech/MSSS

3. Podremos viajar a Marte en un par de meses

Otro tema que está dando que hablar es el de los viajes tripulados a Marte, y más cuando en noviembre se publicó un artículo que aportaba evidencias teóricas de que se podría construir un motor que nos llevase a Marte en 70 días.

Ese motor, llamado EM Drive, unido a los esfuerzos de empresas privadas como SpaceX o Blue Origin, hace que se esté recuperando el espíritu de la ‘antigua NASA’ de la década de los '60, cuando se empeñó en llevar a un hombre a la Luna y traerlo sano a la Tierra. Ahora el objetivo es más grande y más rojizo que nuestro satélite.

En 2017 tendremos estos proyectos mucho más afinados y estas empresas nos darán nuevos datos que nos permitirán calcular con mayor precisión cuándo veremos un hombre en Marte.

Aspecto del propulsor EM Drive creado por Sawyer en 1999 | Roger Shawyer, Satellite Propulsion Research Ltd.

4. El problema del metano marciano, cerca de resolverse

No nos podíamos olvidar de la llegada a Marte de la sonda Trace Gas Orbiter (TGO) de las agencias espaciales europea y rusa. Este módulo de la primera fase de la misión ExoMars intentará poner fin a los dilemas del metano marciano, que últimamente traen de cabeza a los científicos.

La sonda ya ha empezado a tomar medidas de calibración para conocer el origen del gas y se espera que en 2017 tendremos los primeros datos. Además, la sonda nos ayudará a saber más sobre el agua que hubo -y que posiblemente aún haya- en el planeta.

Representación de lo que fue la separación de las sondas TGO y EDM el pasado domingo. | ESA

5. Schiaparelli se estrelló

El contrapunto al TGO lo puso la sonda Schiaparelli, el otro módulo de esa primera fase de ExoMars. Tras unos errores de 'timing' durante la secuencia de aterrizaje y unos valores erróneos en el radar que calculaba la altura de la sonda sobre la superficie, el 'lander' se estrelló en Marte dejando una gran mancha negra en la superficie y en las hojas de servicio de las agencias espaciales.

Y aunque era un 'demostrador' de aterrizaje, este fracaso puso en duda la continuidad de la misión, aunque las agencias ya han dicho que la misión sigue adelante. En 2017 se podrán de nuevo a trabajar los científicos de las agencias espaciales europea y rusa para resolver el problema que hizo que Schiaparelli besara el suelo de Marte más rápido de la cuenta.

Recreación de TGO de ExoMars | ESA

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