LA NASA DESVELA UN SISTEMA SOLAR DE SIETE EXOPLANETAS QUE ORBITAN ALREDEDOR DE UNA ENANA ROJA

LA NASA DESVELA UN SISTEMA SOLAR DE SIETE EXOPLANETAS QUE ORBITAN ALREDEDOR DE UNA ENANA ROJA

¿Qué es un exoplaneta?

La NASA halló un sistema solar con siete exoplanetas que orbitan alrededor de una enana roja, tres de los cuales, podrían albergar vida extraterrestre. ¿Qué es un exoplaneta y por qué es tan importante este hallazgo?

Exoplanetas captados por el telescopio Kepler de la NASA
Exoplanetas captados por el telescopio Kepler de la NASA | NASA

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La búsqueda de planetas similares a la Tierra es uno de los proyectos prioritarios para la NASA porque permite estudiar la posibilidad de vida en otros sistemas solares diferentes al nuestro para poder programar futuras misiones espacales.

QUÉ ES UN EXOPLANETA

Un exoplaneta es un planeta que gira alrededor de una estrella que no sea el Sol. Por lo tanto, no pertenecen a nuestro sistema solar.

En el caso de que estos mundos sean rocosos y de un tamaño similar a la Tierra, su descubrimiento nos sirve para buscar vida tal y como la conocemos.

Una vez detectados, los científicos detallan si son mundos gemelos al nuestro, cuentan con posibilidad de albergar agua en estado líquido, estudian su atmósfera, etcétera, para determinar su mayor o menor habitabilidad.

CUÁNTOS EXOPLANETAS SABEMOS QUE EXISTEN

En mayo del año pasado, por ejemplo, la misión Kepler de la NASA descubrió 1.284 nuevos planetas fuera del sistema solar, lo que supone el mayor hallazgo hasta la fecha.

Del conjunto de planetas validado entonces, casi 550 podrían ser planetas de un tamaño similar y de composición rocosa como la Tierra. Nueve de ellos orbitan en la zona habitable de sus estrellas, que es la distancia que permite la existencia de agua líquida y, por tanto, albergar vida.

Con estos nuevos fichajes, suman 21 el número de exoplanetas que reúnen condiciones similares a la Tierra. El análisis se realizó en base al catálogo de Kepler de julio de 2015, que identificó 4.302 planetas potenciales.

La metodología utilizada es un análisis estadístico que asigna una probabilidad de existencia real a cada planeta descubierto por este telescopio espacial. Para 1.284 de los candidatos, la probabilidad de ser un planeta es mayor del 99% –el mínimo requerido para ganar el status de planeta–.

Otros 1.327 aspirantes podrían no ser planetas reales, porque no llegan a este umbral de confianza. Lo más probable para los 707 restantes es que se trate de algún otro fenómeno astrofísico, según la información de la NASA. Además, este análisis también validó 984 candidatos verificados previamente por otras técnicas.

Desde su nacimiento en marzo de 2009, Kepler es la primera misión de la NASA diseñada para encontrar planetas potencialmente habitables del tamaño de la Tierra. Este telescopio capta las señales discretas de planetas distantes, es decir, las disminuciones en el brillo que se producen cuando los planetas pasan por delante de sus estrellas –al igual que el tránsito de Mercurio por el Sol–.

De los cerca de 5.000 planetas potenciales encontrados hasta la fecha, más de 3.200 han sido verificados, de los que 2.325 fueron descubiertos por Kepler.

Durante cuatro años, este telescopio espacial ha vigilado 150.000 estrellas de un solo trozo de cielo. En 2018 será sustituido por el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA, que utilizará el mismo método para controlar 200.000 estrellas cercanas brillantes y buscar planetas similares a la Tierra, informa la agencia SINC.

Ciencia en TecnoXplora | Madrid | 22/02/2017

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