Con la presencia del presidente Donald Trump y el vicepresidente Mike Pence de EE UU, el sábado 30 de mayo a las 21:22 h (hora peninsular española) despegó la nave Crew Dragon de SpaceX a bordo de un cohete reutilizable Falcon 9 –también de la compañía de Elon Musk– desde el complejo de lanzamiento 39A en Florida.

Los astronautas Robert Behnken y Douglas Hurley de la NASA llegaron sin problemas a la Estación Espacial Internacional a bordo de la capsula Crew Dragon de Space X

A bordo viajaban los astronautas Robert Behnken y Douglas Hurley de la NASA, que llegaron sin problemas al día siguiente, a las 16:16 h, a su destino: la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés).

La nave se acopló con éxito al módulo Harmony del complejo orbital y sus ocupantes fueron recibidos como miembros de la Expedición 63 por su compañero estadounidense Chris Cassidy y los cosmonautas rusos Anatoly Ivanishin e Ivan Vagner.

Este vuelo de prueba, conocido como misión Demo-2, servirá para validar el sistema de transporte de astronautas de Space X, que incluye operaciones de lanzamiento, órbita, atraque, desacoplamiento y posterior aterrizaje.

Lanzamiento de la nave tripulada Crew Dragon a bordo de un cohete Falcon 9 desde Cabo Cañaveral (Florida). / NASA

Si todo va bien, se certificará a esta empresa para que pueda gestionar vuelos con tripulantes rumbo a la ISS como parte del Commercial Crew Program de la NASA. De hecho, con este viaje, además de ser el primero que se opera y despega desde EE UU desde los últimos transbordadores en 2011, se abre la nueva etapa de los viajes tripulados comerciales al espacio.

Nueva era comercial de viajes espaciales tripulados

“Hoy comienza una nueva era en los vuelos espaciales humanos, ya que una vez más lanzamos astronautas estadounidenses en cohetes estadounidenses desde tierra estadounidense en su camino hacia la estación espacial internacional”, subrayó el administrador de la NASA Jim Bridenstine.

Aunque Crew Dragon podría permanecer en órbita unos 110 días, la duración exacta de la misión la determinarán los responsables de la NASA próximamente. Cuando llegue el momento, la nave volverá con sus dos ocupantes a la Tierra, amortiguando su caída con grandes paracaídas.

Tras amerizar frente a las costas de Florida, Behnken y Hurley serán recogidos en el mar por el buque Go Navigator de SpaceX y regresarán de nuevo a Cabo Cañaveral.

"Este es un sueño hecho realidad para mí y para todos en SpaceX", comentó Elon Musk durante el exitoso lanzamiento, “la culminación de una increíble cantidad de trabajo en equipo de nuestra compañía, la NASA, otros socios y los proveedores para que esto suceda”.