MISIÓN ESPACIAL EN MARCHA

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¿Encontraremos agua en Ceres?

Uno de los retos que se plantean para la llegada de la sonda Dawn al planeta enano Ceres es el de encontrar restos de agua. Hasta hace poco no parecía demasiado probable pero, tras los hallazgos descubiertos en Vesta, esta posibilidad ha ido cogiendo cada vez más fuerza.

Cráter Cornelia en Vesta. A la derecha se ven los barrancos con los bordes curvados y el depósito con forma de abanico
Cráter Cornelia en Vesta. A la derecha se ven los barrancos con los bordes curvados y el depósito con forma de abanico | NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Hace unas semanas la NASA anunciaba que en el asteroide Vesta se hallaron restos de agua en base a datos proporcionados por Dawn en 2011. Fue durante cortos periodos de tiempo, en pequeñas cantidades y formando parte de coladas de material que aparecieron en jóvenes cráteres de impacto en unas zonas con una curiosa forma de abanico.

La pregunta es: ¿cómo demonios un cuerpo rocoso de poco más de 500 kilómetros de diámetro puede albergar agua? Lógicamente al carecer de atmósfera ya nos indica que no la tuvo de manera estable. “La existencia de pequeñas acumulaciones de hielo pudieron ser provocadas por el impacto de cometas, de la misma manera que ocurre en Mercurio o nuestra Luna”, explica Nahúm Méndez-Chazarra, geólogo y coordinador de la sección de Jóvenes Investigadores en Planetología y Astrobiología (JIPA) de REDESPA.

Ahora bien... Ceres tiene un diámetro casi doble que el de Vesta ¿Encontrará de nuevo Dawn restos de agua en Ceres, su destino final?

Es una posibilidad, porque son varios científicos los que opinan que pudo tener un océano bajo la superficie en el pasado, pudiendo quedar restos bajo su manto. “Sabemos muy poco de la estructura interna de Ceres ¿Y si fuese como algunas de las lunas de los planetas exteriores en cuya estructura aparece una capa de hielo antes del núcleo rocoso?”, se plantea Nahúm.

Vesta, vista por la Dawn el 24 de Julio de 2011

Tras los restos hallados en Vesta, van en aumento las esperanzas de encontrar en Ceres el ansiado líquido -o, mejor dicho, el ansiado sólido-, poniendo en el punto de mira esos cráteres en forma de abanico que seguramente también aparezcan en el planeta enano. ”Desde que se hicieron las primeras imágenes de alta resolución del Hubble se veía un gran parche blanco sobre la superficie, que con las imágenes de Dawn no sólo ha sido un punto, sino varios, y que podrían indicar pequeñas acumulaciones de hielo en cráteres o lugares favorables”, concluye Nahúm.

Si hubiese que apostar un "sí" o "no" por agua en Ceres, sin duda sería por el "Sí".

Antonio Pérez Verde | @aperezverde | Madrid | 18/02/2015

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